Formulaic Language in the Livonian Rhymed Chronicle

Set Phrases and Discourse Markers in Middle High German History Writing

in Amsterdamer Beiträge zur älteren Germanistik
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This paper investigates formulaic syntax in the Livonian Rhymed Chronicle (German: Livländische Reimchronik), a Middle High German (MHG) verse history composed around 1290. A common syntactical formula is a unit formed with the adjective vrô (‘glad’, ‘happy’, ‘joyful’) or its negative variant unvrô, together with the verbs sîn (‘be’) or werden (‘become’), with a genitive object: NP-Nom + SÎN/ WERDEN + NP-Gen + (un)vrô (e.g. der meister was der rede vrô). In almost every case the adjective (un)vrô occurs in end position, so that it can be rhymed with another common word, e.g. (‘then’) or (‘thus’). An important variation is introduced with the demonstrative pronoun des: Pro-Dem-Gen + SÎN/WERDEN + NP-Nom + (un)vrô. This construction has the metrical function of filling a complete line, but it also functions as a discourse marker: it comments positively or negatively on an episode it follows or introduces. The high frequency of this construction in this text compared to its occurrence in other genres written in rhyming couplets suggests that the author was more conservative and less inventive than his contemporaries. In addition he also drew more frequently on the vocabulary and conventions of heroic poetry in which formulaic language was very common. It is argued that the employment of formulaic phrasing and syntax are connected with the sociolinguistic circumstances of the recitation of the chronicle.

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