Anthropologists and Their Monsters

Ethnicity, Body, and Ab/Normality in Early Czech Anthropology

in East Central Europe
Restricted Access
Get Access to Full Text
Rent on DeepDyve

Have an Access Token?

Enter your access token to activate and access content online.

Please login and go to your personal user account to enter your access token.


Have Institutional Access?

Access content through your institution. Any other coaching guidance?


This article traces the emergence of the discipline of physical anthropology in the Czech lands and its first public presentation at the Czechoslavic Ethnographic Exhibition held in 1895 in Prague. The search for the physical characteristics of Czechs involved a large-scale anthropometric survey in Czech schools and among the adult population from 1893 to 1895, which was subsequently presented at this exhibition. This article focuses on the production of expert knowledge within the context of contemporary nationalist discourses. Comparison with anthropological traditions in other parts of the Habsburg Empire (Vienna and Budapest) show how the Czech tradition differed in strongly insisting on the existence of a “Czech type” resulting from anthropology’s entanglement with Czech nationalist discourses, which in the 1880s and 1890s partly subscribed to a social-Darwinist vision of the Czech collective body. Taking the notion of disability as an analytical category into the analysis, the article confirms how the search for the “Czech type” depended on the notion of bodily ab/normality and how people with disabilities served as the “internal Others” against which the “normal” Czech self could emerge. This is most vividly demonstrated by the wax figure of Josef Drásal, a professional freak show “Giant,” who was exhibited at the 1895 anthropological display in reference to the normative size of the human body, the strength and ability of the national collective, and the rather problematic relationship of Czech nationalism to “peasants.”

Anthropologists and Their Monsters

Ethnicity, Body, and Ab/Normality in Early Czech Anthropology

in East Central Europe



AdámekKarel. 1896. “ Upomínky Na Národopisnou Výstavu Českoslovanskou roku 1895” [Memories of the Czechoslavic Ethnographic Exhibition]. Matice lidu 30 no. 178.

AlbrechtCatherine. 1993. “ Pride in Production. The Jubilee Exhibition of 1891 and Economic Competition between Czechs and Germans in Bohemia.” Austrian History Yearbook 24: 101118.

BancelNicolasDavidThomas and RichardDominic. 2014. The Invention of Race: Scientific and Popular Representations. New York: Routledge.

BernerMargit. 2010. “ Large-Scale Anthropological Surveys in Austria-Hungary, 1871–1819.” In Doing Anthropology in Wartimes and War Zones: World War i and the Cultural Sciences in Europe edited by Reinhard Johler Christian Marchetti and Monique Scheer 233–254. Bielefeld: transcript Verlag.

BlanchardPascalBancelNicolasBoëtschGillesDerooEric and LemaireSandrine. 2012. MenschenZoos. Schaufenster der Unmenschlichkeit. Hamburg: La éditions du Crieur Public.

BogdanRobert. 1988. Freak Show: Presenting Human Oddities for Amusement and Profit. Chicago: University of Chicago Press.

BöslElsbethKleinAnne and WaldschmidtAnne. 2010. Disability History: Konstruktionen Von Behinderung In Der Geschichte. Eine Einführung. Bielefeld: transcript Verlag.

CohenGary B.2006. The Politics of Ethnic Survival: Germans in Prague 1861–1914. West Lafayette: Purdue University Press.

DavisLennard J. 2012. “Konstrukty normality. Gaussova křivka, román a vynález “postiženého” těla v 19. století” [Normality bell curve and the invention of the disabled body in the 19th century]. In Jinakost – Postižení – Kritika: Společenské Konstrukty Nezpůsobilosti A Hendikepu: Antologie Textů Z Oboru Disability Studies [Otherness – disability – critique: Anthology of texts from the disability studies] edited by Kateřina Kolářová 71–103. Prague: Sociologické nakladatelství (SLON).

DavisLennard J.2002. Bending over Backwards: Disability Dismodernism and Other Difficult Positions. Cultural Front (Series). New York: New York University Press.

ColettaDellaCristina. 2006. World’s Fairs Italian Style: The Great Exhibitions in Turin and Their Narratives 1860–1915.Toronto: University of Toronto Press.

Durbach. Nadja. 2010. Spectacle of Deformity Freak Shows and Modern British Culture. Berkeley: University of California Press.

EdelmannGabrielle. 2009. “ Zurschaustellungen von ‘Abnormitäten’ und ‘Freaks’ in Wien. Eine Untersuchung der Aufführungspraxis von Prodigien.” MA thesisUniversity of Vienna.

Eisner 1948. Lubor Niederle. Prague: Česká akademie věd a umění.

EnglováJana and TomíčekDavid. 2009. Jan Evangelista Purkyně: Ke 140. Výročí Úmrtí Jana Evangelisty Purkyně A 55. Výročí Vysokoškolského Vzdělávání V Regionu Severozápadních Čech [Jan Evangelista Purkyně: The 140th anniversary of Jan Evengelista Purkyně and the 55th anniversary of university education in the region of northwest Bohemia]. Ústí nad Labem: Univerzita Jana Evangelisty Purkyně.

FetterVojtěch. 1967. Antropologie: vysokoškolská příručka [Physical anthropology: A handbook]. Prague: Academia.

Fiedler. Leslie. 1978. Freaks: Myths and Images of the Secret Self. New York: Simon and Schuster.

FilipováMarta. 2011. “ Peasants on Display: The Czechoslavic Ethnographic Exhibition of 1895.” Journal of Design History 24 no. 1: 1536.

FuchsBrigitte. 2003. Rasse“Volk” Geschlecht: Anthropologische Diskurse in Österreich 1850–1960. Frankfurt: Campus.

FuchsBrigitte. 2011. “ Orientalizing Disease: Austro-Hungarian Policies of “Race,” Gender and Hygiene in Bosnia and Herzegovina, 1874–1914.” In Health Hygiene and Eugenics in South-Eastern Europe In 1945 edited by PromitzerChristianTrubetaSevasti and TurdaMarius5786. Budapest: Central European University Press.

František z Týna. 1895. Průvodce Národopisnou Výstavou Českoslovanskou [Guide to the Czechoslavic Ethnographic Exhibition].Turnov: Václav Kudrnáč.

Garland-ThomsonRosemarie. 1997. Extraordinary Bodies: Figuring Physical Disability in American Culture and Literature.New York: Columbia University Press.

GórnyMaciej. 2014. “ Bone and Soul: Physical Anthropology, the Great War and Nationalism in Eastern Europe.” Cuadernos De Historia Contemporanea 36: 239258.

GreenhalghPaul. 1988. Ephemeral Vistas: The Expositions Universelles Great Exhibitions and World’s Fairs 1851–1939. Manchester: Manchester University Press.

GrégrEduard. 1858. “O lebkách člověčích vůbec a o slovanských zvláště” [On the human skulls in general and Slav skulls in particular]. Živa 4: 223242.

HarawayDonna. 1991. Simians Cyborgs and Women: The Reinvention of Nature. New York: Routledge.

HermannTomáš. 2010. Antropologie, evoluční teorie, život národa. In Tělo a tělesnost v české kultuře 19. století: sborník příspěvků z 29. ročníku sympozia k problematice 19. století: Plzeň 26.-28. února 2009 edited by PetrasováTaťána and MachalíkováPavla1525. Prague: Academia.

HerzaFilip. 2012. “ Tiny Artists from “The Big World”: Representations of the Extraordinary Body in 1920’s Prague.” In Making Monstrosity: Exploring the Cultural History of Continental European Freak Shows edited by Anne Kérchy and Andrea Zittlau 193–210. Newcastle upon Tyne: Cambridge Scholars Publishing.

———. 2014a. “ Freak Show and the Imaginations of the Collective body of Nation.” In The Emergence of Popular Culture in Czech Lands edited by Jakub Machek. Accessed 15 May 2016.

———. 2014b. “ Nenormativní femininita, sexualita a mateřství. Případ sester B. (1878–1922)” [Non-normative femininity sexuality and maternity. The case of the B. sisters (1878–1922)]. Lidé města / Urban People 3: 359380.

HlavačkaMilan. 1991. Jubilejní výstava 1891 [The Jubilee Exhibition 1891].Prague: TECHKOM.

——— and KolářFrantišek. 1991. “Češi, Němci a jubilejní výstava 1891” [Czechs, Germans, and the Jubilee Exhibition 1891]. Český časopis historický 89 no. 4: 493518.

HoffenbergPeter. 2001. An Empire on Display: English Indian and Australian Exhibitions from the Crystal Palace to the Great War. Berkeley: University of California Press.

HöbeltLothar. 1988. “ Ausgleich und Ausstellung – Wirtschaft und Politik in Böhmen um 1890.” Bohemia 29: 141147.

HornDavid G.2003. The Criminal Body: Lombroso and the Anatomy of Deviance. New York: Routledge.

HuffJoyce L.2008. “ Freaklore: The Dissemination, Fragmentation and Reinvention of the Legend of Daniel Lambert, King of Fat Men.” In Victorian Freaks: The Social Context of Freakery in Britain edited by TrompMarlene3759. Columbus: Ohio State University.

HynekAlois. 1895. Hynkův Průvodce Národopisnou výstavou Českoslovanskou [Hynek’s guide to the Czechoslavic Ethnographic Exhibition]. Prague: Alois Hynek.

Janko 1997. Vědy o životě v českých zemích 1750–1950 [Life sciences in the Czech lands 1750–1950]. Prague: Archiv Akademie věd České republiky.

JungmannAntonín1831. Nauka o člověku či anthropologie [Science of man that is anthropology]. Krok vol. xi.

KafkaJosef. 1895. Národopisná výstava českoslovanská v Praze 1895: hlavní katalog a průvodce [Czechoslavic Ethnographic Exhibition in Prague 1895: Main catalogue and guide]. Prague: Výkonný výbor.

KemberJoePlunkettJohn and SullivanJim A. eds. 2012. Popular Exhibitions Science and Showmanship 1840–1910.London: Pickering & Chatto.

KérchyAnna and ZittlauAndrea eds. 2012. Exploring the Cultural History of Continental European Freak Shows and “Enfreakment.”Newcastle upon Tyne: Cambridge Scholars Publishing.

KolářováKateřina and StorchováLucie. 2011. “‘Tělesná jinakost’ jako kategorie historické analýzy (editorial)” [“Bodily otherness” as a category of historical analysis]. Dějiny – teorie – kritika 2: 183188.

KořalkaJiří. 1996. Češi V Habsburské Říši A V Evropě 1815–1914: Sociálněhistorické Souvislosti Vytváření Novodobého Národa A Národnostní Otázky V Českých Zemích [Czechs in the Habsburg Empire and in Europe 1815–1914: Sociohistorical Context of the creation of modern nation and the nation question in Czech lands]. Prague: Argo.

KotekVáclav and NiklíčekLadislav. 1987. Jan Evangelista Purkyně and His Place in the History of Medicine and Natural Sciences of the 19th Century. Prague: Academia.

KovářEmanuel ed. 1895.Národopisná výstava českoslovanská v Praze [Czechoslavic Ethnographic Exhibition in Prague].Prague: Jan Otto.

KvěchJaroslav. 1895. “Český olbřím na Národopisné výstavě českoslovanské” [A Czech giant at the Czechoslavic Ethnographic Exhibition]. Světozor 38: 450451.

LaffertonEmese. 2007. “ The Magyar Moustache: The Faces of Hungarian State Formation, 1867–1918.” Studies in History and Philosophy of Biological and Biomedical Sciences 38: 706732.

LenderováMilenaTinkováDaniela and HanulíkVladan eds. 2014. Tělo mezi medicínou a disciplínou. Proměny lékařského obrazu a ideálu lidského těla a tělesnosti v douhém 19. století [Body between medicine and discipline. Transformations of the medical image and ideal of the human body in the long 19th century]. Prague: Nakladatelství Lidové noviny.

MachekJakub. 2013. Počátky populární kultury v českých zemích na přelomu 19. a 20. století [Beginnings of the popular culture in the Czech lands at the turn of the 19th century]. In Populární kultura v českém prostoru [Popular culture in the Czech context] edited by DanielOndřejKavkaTomáš and MachekJakub88104. Prague: Karolinum.

MalýJiří. 1949. Jindřich Matiegka. Prague: Nákladem České Akademie věd a umění.

MatiegkaJindřich. 1893. “ Der Schädel des Samojeden Wasko.” Mitteilungen der Anthropologischen Gesellschaft in Wien 23: 6263.

———. 1893. “ Lebky české z 16. století = Crania bohemica saeculi xvi” [Czech skulls from the 16th century]. Rozpravy České akademie císaře Františka Josefa pro vědy slovesnost a umění v Praze třída ii. 2 no. 22.

MelzerMiloš1995. “Morava a Národopisná výstava českoslovanská” [Moravia and the Czechoslavic Ethnographic Exhibition].Národopisná revue 5 no. 6: 123128.

MitchellTimothy. 1989. “ World as Exhibition.” Comparative Studies in Society and History 31 no. 2: 217230.

MosseGeorge L.. 2006. Die Geschichte des Rassismus in Europa. Frankfurt: Fischer-Taschenbuch-Verl.

NolteClaire E.2002. The Sokol in the Czech Lands to 1914: Training for the Nation.New York: Palgrave Macmillan.

———. 2012. “ Celebrating Slavic Prague: Festivals and the Urban Environment.” Bohemia 52 no. 1: 3754.

NovikovaIrina. 2013. “ Imagining Africa and Blackness in the Russian Empire: From Extra-Textual Arapka and Distant Cannibals to Dahomey Shows – Live in Moscow and Riga.” Social Identities 19 no. 5: 571591.

PennyH. Glenn and BunzlMatti eds. 2003. Worldly Provincialism: German Anthropology in the Age of Empire. Ann Arbor: University of Michigan Press.

PešekJiří. 1995. Slavnost jako téma dějepisného zkoumání [Festivity as a topic of the historical inquiry]. In Pražské slavnosti a velké výstavy: sborník příspěvků z konferencí Archivu hlavního města Prahy 1989 a 1995 [Prague festivities and great exhibitions: Volume from the conferences at the Municipal Archives of Prague in 1989 and 1995] edited by PešekJiří728. Prague: Archiv hlavního města Prahy.

RanzmaierIrene. 2011. “ The Anthropological Society in Vienna and the Academic Establishment of Anthropology in Austria, 1870–1930.” Histories of Anthropology Annual 7 no. 1: 122.

———. 2013. Die Anthropologische Gesellschaft in Wien und die akademische Etablierung anthropologischer Disziplinen an der Universität Wien 1870–1930. Vienna: Böhlau.

RobekAntonín. 1964. Nástin dějin české a slovenské etnografie [On the development of Czech and Slovak ethnography]. Prague: Státní pedagogické nakladatelství.

ŠafaříkPavelJosef. 1837. Slowanské starožitnosti. Oddjl děgepisný [Slav antiquities. History].Prague: České museum.

SchwarzWerner Michael. 2001. Anthropologische Spektakel. Zur Schaustellung “exotischer” Menschen Wien 1870–1910. Vienna: Turia+Kant.

ShildrickMargrit. 2002. Embodying the Monster: Encounters with the Vulnerable Self. London: SAGE Publications.

ŠímaKarel. 2006. “ Národní slavnosti šedesátých let 19. století jako performativní akty konstruování národní identity” [National festivities of the 1860s as performative acts of construction of the national identity]. Český časopis historický. The Czech Historical Review 104 no. 1: 81110.

SkutilJosef. 1964. Der Mährische Riese Josef Drásal. Brno: Josef Skutil.

SlámaJiří. 1994. “ Prof. L. Niederle.” Archeologické rozhledy 44: 153154.

SmetánkaZdeněk. 1994. “Vzpomínka na Lubora Niederla” [Memories on Lubor Niederle]. Památky archeologické 85: 56.

SnyderSharon L. and MitchellDavid T.. 2010. “ Ablenationalism and the Geo-Politics of Disability.” Journal of Literary & Cultural Disability Studies 4 no. 2: 113125.

Soukupová-SvobodováBlanka. 1995. “Jubilejní výstava 1891 jako zrcadlo slovanství českého měšťanstva” [Jubilee exhibition 1891 as a mirror of the Slavic orientation of Czech bourgeoisie]. In Pražské slavnosti a velké výstavy: sborník příspěvků z konferencí Archivu hlavního města Prahy 1989 a 1995 [Prague festivities and great exhibitions: Volume from the conferences at the municipal archives of Prague in 1989 and 1995] edited by PešekJiří333343. Prague: Archiv hlavního města Prahy.

“Srostlé dvojče” [Conjoined twins]. 1901. Národní listy 18 no. 1: 3.

StaglJustin and Rupp-EisenreichBritta eds. 1995. Kulturwissenschaft im Vielvölkerstaat. Zur Geschichte der Ethnologie und verwandter Gebiete in Österreich ca. 1780–1918.Vienna: Böhlau.

StammbergerBirgit. 2011. Monster und Freaks: eine Wissensgeschichte aussergewohnlicher Korper im 19. Jahrhundert. Bielefeld: transcript Verlag.

StaněkVáclav. 1840. Krátký přehled lebosloví s přidaným objasněním smyslů a zábyvů mozků [Short introduction to craniology with explanation of the function of different parts of the brain]. Prague: Václav Staněk.

ŠtěpánováIrenaSochorováLudmilaPargačJan and BroučekStanislav eds. 1996. Mýtus českého národa aneb Národopisná výstava českoslovanská 1895 [The myth of the Czech nation and the Czechoslavic Ethnographic Exhibition]. Prague: Littera Bohemica.

StübnerJos. 2009. “ Nationsbildung durch symbolische Interaktion. Der Besuch von Prager Ausstellungen um 1900 als Praxis nationaler Anerkennung.” Zeitschrift für Ostmitteleuropa-Forschung 58 no. 1–2: 3376.

StrobachVít. 2010. “ Tělo, židovství, bolševismus a český nacionalismus (1918–1920)” [Body Jewishness Bolshevism and Czech nationalism (1918–1920)]. Střed: časopis pro mezioborová studia Střední Evropy 19. a 20. století 2 no. 2: 2353.

———. 2015. Židé: Národ Rasa Třída: Sociální Hnutí A “židovská Otázka” V Českých Zemích 1861–1921 [Jews: Nation race class: Social movements and the “Jewish question” in Czech lands 1861–1921]. Prague: NLN.

SzombathyJosef. 1886. “ Abbildungen von fünf Jurak-Samojeden.” Mitteilungen der Antropologischen Gesselschaft in Wien 16: 2526.

TrompMarlene ed. 2008. Victorian Freaks: The Social Context of Freakery in Britain. Columbus: Ohio State University Press.

TurdaMarius. 2010. “ Entangled Traditions of Race: Physical Anthropology in Hungary and Romania, 1900–1940.” Focaal 58: 3246.

UrbanOtto. 1978. Kapitalismus a česká společnost [Capitalism and the Czech society]. Prague: Svoboda.

VaculíkJaroslav. 2008. “Školní hygiena před sto lety” [School hygiene a hundred years ago].School and Health 21 no. 3: 6366.

VilímekJosef.1895.Vilímkův Průvodce Národopisnou Výstavou Českoslovanskou [Vilímek’s guide to the Czechoslavic Ethnographic Exhibition].Prague: Josef Vilímek.

WeisbachAugustin. 1864. “ Beiträge zur Kenntnis der Schädelformen österreichischer Völker.” Wiener Medizinische Jahrbücher 20no. 1.

WingfieldNancy M.2004. Creating the Other: Ethnic Conflict and Nationalism in Habsburg Central Europe. New York: Berghahn Books.

ZahraTara. 2008. Kidnapped Souls: National Indifference and the Battle for Children in the Bohemian Lands 1900–1948. Ithaca: Cornell University Press.

ZimmermanAndrew. 2001. Anthropology and Antihumanism in Imperial Germany. Chicago: University of Chicago Press.

aav 1: Program anthropologického oddělení národopisné výstavy českoslovanské [Program of the Anthropological exhibit at the Czechoslavic Ethnographic Exhibition].aav čr fond Národopisná výstava českoslovanská (nvč) nr. 17 carton 20.

aav 2: Tělesná povaha českého dítěte školního. Pozvání pánům učitelům a sl. učitelkám ku spoluúčinkování při anthropologickém zkoumání ve školách pro národopisnou výstavu [Physical Characteristics of the Czech School Child Invitation to Teachers to Participate at the Anthropological Survey for Czechoslavic Ethnographic Exhibition].aav čr fond Národopisná výstava českoslovanská (nvč) nr. 17 carton 20.

aav 3: Zápisy a měření o popisu lidu (dorostlého) [Records and Measurements of the Adult Population].aav čr fond Národopisná výstava českoslovanská (nvč) nr. 17 carton 20.

aav 4: A letter to the anthropological committee from the 31.7. 1893aav čr fond Národopisná výstava českoslovanská (nvč) nr. 17 carton 20.

mhmp 1: Lebensbeschreibung des Dobos Janos leaflet from 1896 Archive of mhmp inv. nr. 42569.


  • View in gallery

    Photograph of the anthropological display. Photograph by Otto Večerník. Reproduced in Kovář, Emanuel, ed. 1895. Národopisná výstava českoslovanská v Praze [Czechoslavic Ethnographic Exhibition in Prague]. Prague: Jan Otto, p. 74.

  • View in gallery

    Drásal’s wax figure in the anthropological display. Photograph by Moritz Adler. Reproduced in journal Světozor, no. 32 (1894–95): 449.

  • View in gallery

    Cabinet photograph of Josef Drásal. Photograph by Atelier Carl Dittrich in Dresden. Courtesy of Vlastivědné muzeum v Olomouci (Regional Museum in Olomouc). Digitalized image no. cv007369.

Index Card

Content Metrics

Content Metrics

All Time Past Year Past 30 Days
Abstract Views 27 27 17
Full Text Views 6 6 6
PDF Downloads 2 2 2
EPUB Downloads 0 0 0