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The Colors of Sound: Poikilia and Its Aesthetic Contexts*

In: Greek and Roman Musical Studies
Author:
Pauline A. LeVen Department of Classics, Yale University 344 College Street, P.O. Box 208266New Haven CT 06520-8266 USA pauline.leven@yale.edu

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Abstract

Poikilos and poikilia are, respectively, an adjective and a noun commonly used to describe characteristics of both visual and aural phenomena. But how do the two uses (as term of color and term of sound) relate to each other, and does poikilos metaphorically describe the “colors” of sounds? In examining the semantics and ideological connotations of poikilos and poikilia, as well as the contribution they make to an archaeology of the senses, this paper reflects on the connection between senses, language, experience and representation. It argues for a transformation, between the archaic and late classical period, in the way poikilos is used to qualify aspects of the musical experience. In archaic and early classical poetry, poikilos captures, rather than a specific feature of sound, a certain mode of relationship with an object, a rapt pleasure in the experience of the beauty of the object through all senses. Later uses of poikilos however, especially in connection with the New Music, rely on the (negative) ideological, rather than sensual, dimension of the term, while technical musical vocabulary adopts the metaphor of colors (chrōmata) to describe specific features of music and sound.

Poikilos e poikilia sono, rispettivamente, un aggettivo e un nome comunemente usati per descrivere caratteristiche di fenomeni sia visivi che uditivi. Ma come si relazionano tra loro questi due usi (quale termine coloristico e quale termine uditivo) e possiamo affermare che poikilos descrive metaforicamente i ‘colori’ dei suoni? Nell’esaminare la semantica e le connotazioni ideologiche di poikilos e poikilia, e il contributo che essi forniscono ad un archeologia dei sensi, questo lavoro riflette sulle connessioni tra sensi, linguaggio, esperienza e rappresentazione, argomentando a favore di una trasformazione, tra il periodo arcaico e tardo classico, delle modalità con cui poikilos è usato per descrivere aspetti dell’esperienza musicale. Nella poesia arcaica e nella prima età classica, poikilos rende, più che una specifica caratteristica del suono, un certo modo di relazionarsi con un oggetto, un piacere estasiato nell’esperienza della bellezza dell’oggetto attraverso tutti i sensi. Usi più tardi di poikilos, invece, specialmente in relazione alla Nuova Musica, poggiano sulla dimensione ideologica (negativa), più che sensoriale, del termine, mentre il vocabolario tecnico musicale adotta la metafora dei colori (chrōmata) per descrivere specifiche caratteristiche musicali e sonore.

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