Middle Holocene Fisher-Hunter-Gatherers of Lake Turkana in Kenya and Their Cultural Connections with the North: The Pottery

In: Journal of African Archaeology
Birgit Keding University of Cologne, Institute of Prehistoric Archaeology, Department of African Studies Jennerstr. 8, D-50823 Köln

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During the Early and Middle Holocene, large areas of today’s arid regions in North and East Africa were populated by fisher-hunter-gatherer communities who heavily relied on aquatic resources. In North Africa, Wavy Line pottery and harpoons are their most salient diagnostic features. Similar finds have also been made at sites in Kenya’s Lake Turkana region in East Africa but a clear classification of the pottery was previously not available. In order to elucidate the cultural connections between Lake Turkana’s first potters and North African groups, the pottery of the Koobi Fora region that was excavated by John Barthelme in the 1970/80s was re-assessed in detail. It was compared and contrasted – on a regional scale – with pottery from Lowasera and sites near Lothagam (Zu4, Zu6) and – on a supra-regional scale – with the pottery of the Central Nile Valley and eastern Sahara. The analyses reveal some significant points: Firstly, the early fisher pottery of Lake Turkana is clearly typologically affiliated with the Early Khartoum pottery and was thus part of the Wavy Line complex. Secondly, certain typological features of the Turkana assemblages, which include only a few Dotted Wavy Line patterns, tentatively hint to a date at least in the 7th millennium bp or earlier. Thirdly, the pottery features suggest that the East African fisher-hunter-gatherers adopted pottery from Northeast Africa.


Pendant l’Holocène ancien et moyen, de vastes étendues parmi les régions aujourd’hui arides d’Afrique du Nord et d’Afrique de l’Est étaient peuplées de groupes de pêcheurs et chasseurs-cueilleurs très dépendants des ressources aquatiques. En Afrique du Nord, les poteries au décor en vague (« wavy line pottery ») et les harpons sont le meilleur moyen de mettre en évidence leur présence. Des découvertes similaires ont également été faites sur des sites de la région du Lac Turkana en Afrique de l’Est, mais une classification précise des poteries était par le passé inexistante. Dans le but de comprendre les liens culturels entre les premiers potiers du Lac Turkana et les groupes d’Afrique du Nord, les poteries de la région de Koobi Fora mises à jour par John Barthelme dans les années 1970 et 1980 ont été analysées à nouveau en détail. Elles ont été comparées, à une échelle intra régionale, aux poteries de Lowasera et de sites proches de Lothagam (Zu4, Zu6) et, à une échelle inter-régionale, aux poteries de la Vallée Centrale du Nil et du Sahara oriental. Les analyses révèlent des résultats importants. Tout d’abord, les premières poteries du Lac Turkana sont clairement affiliées par leur typologie aux poteries du Early Khartoum et faisaient, par conséquence, partie du complexe des poteries « wavy line ». Par ailleurs, certaines caractéristiques typologiques des poteries du Turkana, qui ne présentent que quelques motifs en vagues (« dotted wavy line patterns ») laissent penser à une datation au 7ème millénaire bp. Enfin, les caractéristiques des poteries suggèrent que les pécheurs-chasseurs-cueilleurs d’Afrique de l’Est ont adopté la poterie de l’Afrique du Nord-Est.

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