The Emergence of the Master around 1900: Religious Borrowings and Social Theory

In: Journal of Religion in Europe
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  • 1 Institut für Religionswissenschaft, Gosslerstr. 2-4, D –14195 Berlin, Germany

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In the late nineteenth and early twentieth centuries, within a variety of spheres, individual personalities referred to as ‘masters’ were venerated in quasi-religious terms. As a result, treatises relevant to the theme of the ‘master’ were written which had a major impact on subsequent scholarship, particularly in the sociology of knowledge and religion. Inspired by the poet Stefan George and taking his circle as a model, Max Weber, Max Scheler, and Joachim Wach published important works that enlisted religious and cultural historical approaches as well as social theory on topics like community building, the transference of knowledge, religious specialism, and charisma. These studies attest to a pronounced fascination with the phenomenon of the ‘master,’ which the present article investigates with reference to selected publications by the aforementioned scholars.

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    Weber, Gesammelte Aufsätze zur Soziologie, 453; Max Weber, Briefe 1909–1910, ed. by M. Rainer Lepsius & Wolfgang J. Mommsen (Tübingen: Mohr, 1994), 559–563. On the subject, cf. also e.g. Arvid Brodersen, “Stefan George und sein Kreis: Eine Deutung aus der Sicht Max Webers,” Castrum Peregrini 91 (1970), 5–24.

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     Cf. e.g. Karlauf, Stefan George, 410–418; Hans G. Kippenberg, “Joachim Wachs Bild vom George-Kreis und seine Revision von Max Webers Soziologie religiöser Gemeinschaften,” Zeitschrift für Religions- und Geistesgeschichte 61 (2009), 313–331. An abridged version in English entitled “Joachim Wach between the George Circle and Weber’s Typology of Religious Communities,” may be found in Christian K. Wedemeyer & Wendy Doniger (eds.), Hermeneutics, Politics, and the History of Religions: The Contested Legacies of Joachim Wach and Mircea Eliade (Oxford: Oxford University Press, 2010), 3–20.

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    Joachim Wach, Meister und Jünger: Zwei religionssoziologische Betrachtungen (Leipzig: Pfeiffer, 1925). Quotes in the following are from the English translation Joachim Wach, “Master and Disciple. Two Religio-Sociological Studies,” The Journal of Religion 42.1 (1962), 1–21; where quotes from footnotes have been translated by the present author, the German version (Wach, Meister und Jünger) is given.

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    Rainer Flasche, Die Religionswissenschaft Joachim Wachs (Berlin: de Gruyter, 1978), 41–42.

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    Gustav Mensching, Soziologie der Religion (Bonn: Ludwig Röhrscheid Verlag, 1947), 167–180; Kurt Goldammer, Die Formenwelt des Religiösen. Grundriss der systematischen Religionswissenschaft (Stuttgart: Kröner, 1960), 169–174.

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    Wach, “Master and Disciple,” 18; German: Wach, Meister und Jünger, 40.

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    Weber, Economy and Society, 439; German: Weber, Wirtschaft und Gesellschaft, 268.

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    Weber, Briefe 1909–1910, 559–563.

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    Vollrath, “Zur Soziologie moderner Lebenskreise,” 347.

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