Alfred Loisy’s Comparative Method in Les mystères païens et le mystère chrétien

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While the work of the “father of Roman Catholic Modernism” prior to his excommunication in 1908 has been extensively studied, Alfred Loisy’s later career as professor of Histoire des Religions at the Collège de France has received less attention. This article examines his original contribution to comparative methodology for the interrelation between early Christianity and the pagan mystery cults. Loisy’s explicit aim was to integrate the historical, sociological, psychological, and anthropological approaches of his time into an original and all-encompassing methodological framework.

Our article pays special attention to Loisy’s predominant yet hitherto unnoticed use of a model of analogy. Crucial to this interpretation are (a) the idea that the Christian mystery and the pagan mysteries are the result of a universal and independent, analogous evolution of religions, and (b) the theory that ritual precedes myth, adopted from the Cambridge Myth and Ritual School. We show that Loisy’s novelty resided in the fact that he consistently applied these principles to both the pagan cults and to Christianity, but it will also become clear that his systematic approach entailed major problems for the individual features of the compared cults, problems which he tended to overlook. Loisy combined this analogical framework with a psychological interpretation of the genesis of the belief in Christ’s resurrection and with a historical-genealogical explanation of Paul’s knowledge and use of the mystery cults. The article also uses unpublished material from Loisy’s correspondence with Franz Cumont.

Alfred Loisy’s Comparative Method in Les mystères païens et le mystère chrétien

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3

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8

See Simon 1975: 135: “Alfred Loisy’s Les Mystères païens et le mystère chrétien . . . represents one of its [Religionsgeschichtliche Schule our remark] most significant and also one of its last productions”; Klein 1977: 120; Trocmé 1978: 455; Wiens 1980: 1255–1256; Jones 1983: 77. There are differences as to the extent to which these scholars think Loisy merely copied the views of the Schule or was a truly autonomous representative.

9

He is not mentioned in Lüdemann 1996. For his close association to the Schule see Kümmel 1970: 312–313.

12

Houtin and Sartiaux 1960: 205. In associating mpmc with the Schule some scholars have uncritically adopted the views of Houtin and Sartiaux. For example this is the case with Trocmé 1978: 456: “A. Loisy ne lut le livre de R. Reitzenstein . . . qu’avec quelque retard et non sans réticences. Mais il fut tout de suite conquis . . . et s’appropria sans façon la théorie qui faisait du christianisme une religion à mystère”; and Wiens 1980: 1255: “Alfred Loisy . . . largely echoed the major conclusions of the Religionsgeschichtliche Schule.”

19

Loisy 1919: 21: “Ni les cultes à mystères ni le christianisme font directement suite aux religions nationales d’où ils sont sortis.”

20

See also Loisy 1909: 29–30: “Mythologie et théologie sont plutôt un produit de la religion que la religion même. On doit examiner d’abord les pratiques religieuses. . . .”

22

Cf. Goguel 1920: 106: “Bien que le rite paraisse dans les mystères . . . dériver du mythe en fait le rite a précédé le mythe. À propos de chacun des mystères qu’il passe en revue M. Loisy justifie cette affirmation. . . . Il y a là une thèse dont la portée dépasse de beaucoup le cas des mystères et qui mérite d’être prise en sérieuse considération par les historiens et les philosophes de la religion.”

23

Robertson Smith 1889: 19: “So far as myth consists of explanations of ritual their value is altogether secondary and it may be affirmed with confidence that in almost every case the myth was derived from the ritual and not the ritual from the myth; for the ritual was fixed and the myth was variable. . . .”

29

Cumont 2013: 29; Cumont undertook archaeological expeditions to find Mithraea in Asia-Minor but he remained unsuccessful. For more recent views see the introduction by Nicole Belayche and Attilio Mastrocinque in Cumont 2013: xxxix–xliv. See also Beck 1984 2004.

32

See Praet 2013; Lannoy 2013.

33

On this subject see Lannoy 2012a.

39

Loisy 1919: 58: “Le petit porc est une victime de communion. Aux Thesmophories d’Athènes il représente le grain semé l’esprit du grain il est en un sens Coré descendue en terre et qui reviendra; il est donc la victime désignée pour l’initiation aux mystères de la Mère et de la Fille du grain.” For the kykeion see 1919: 69.

41

E.g. Loisy 1919: 35 (comparison Eucharist — omophagia); 1919: 110–111 (Eucharist — sacred meal in Attis-cult).

42

E.g. Loisy 1919: 113; for the Christian inspired interpretation of the taurobolium as a rite of regeneration shared by many of Loisy’s contemporaries e.g. Franz Cumont see Praet 2013. Modern scholarship sees most pagan “baptisms” as rites of purification preliminary to the actual initiation ceremony (Graf 2011: 101–114).

43

Loisy 1919: 194: reference to Frazer 1912: 40 (“Having found first that spirits of the corn are not infrequently represented in the form of horses; and second that the animal which in later legends is said to have injured the god was sometimes originally the god himself we may conjecture that the horses by which Virbius or Hippolytus was said to have been slain were really embodiments of him as a deity of vegetation”).

44

Loisy to Cumont 25 June 1911ms. naf 15644 f. 91. See Rousselle 1999: 591–595. For the differences between Loisy’s and Cumont’s approach to rites see Praet 2010: 103–105. Unlike Loisy Cumont applied both the ritual-myth and the myth-ritual sequence.

46

Loisy 1919: 216: “Ainsi naquit spontanément on peut le dire la foi à la résurrection de Jésus. La foi de ses disciples en son avenir messianique fut assez forte pour ne pas se démentir elle-même pour ne pas accepter le démenti que lui avait donné l’ignominie de la croix. Elle fit entrer Jésus dans la gloire qu’il attendait; elle le proclama toujours vivant parce qu’elle-même ne voulut pas mourir.” Also Loisy 2001: 97: “Les premiers croyants corrigeaient le fait brutal de la mort par la gloire de la résurrection.” A psychological explanation of the resurrection based on the conflict between the belief that Jesus was the Messiah and the crucifixion is already given by David Friedrich Strauss (1836: 658–663). On this psychological explanation in nineteenth-century German liberal exegesis see Theißen and Merz 2011: 418–419. Loisy’s view also shows resemblance to the cognitive dissonance theory as utilized by John Gager but his work is not quoted in Gager 1975 nor in the reprint of this paper (Gager 1999) which included a critical introduction on the reception of this theory and references for further reading.

61

Loisy 1919: 323. The reference is to Cumont 2013: 3: “Les fugitifs chassés par la guerre et accourus de tout l’Orient propagèrent les mystères iraniens chez ce peuple de pirates qui grandissait en puissance à l’abri des montagnes de la Cilicie. Mithra s’établit fortement dans cette contrée où Tarse l’adorait encore à la fin de l’Empire (fig. 2).” Figure 2 is a medallion coined in Tarsus of the Emperor Gordian iii (238–244 ce) depicted as Mithras tauroctonus.

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