Semites and Semitism: From Philology to the Language of Myth

in Philological Encounters
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This contribution analyses the transition from the “Semites”, which were derived, in early Semitic philology, from linguistic classification, to “Semitism,” a category combining linguistics, psychology, and cultural history. Goldziher’s critique of Renan’s understanding of Semitism not only led to a new logic of peoples in an economy of invention, transformation, and circulation but also, through the analysis of the names of the gods, to the reconstruction of a language of myth characterized by an inherent duality. With Carl Abel’s work on contradiction in primeval words, this question of duality in the language of myth is linked to Freud’s research on the language of dreams, conceived as remnant of an old primitive stratus of language. Karl Abraham’s Myths and Dreams (1909) and Otto Rank’s The Birth of the Hero (1909) also reveal the inspiration early psychoanalysis found in some reflections on Semitism: both combined insights from Semitic philology and the science of mythology with those of dream interpretation. When Freud finally offered his own interpretation of Moses in Moses and Monotheism (1939), his psychoanalytical reading revealed the potential of the philological and psychological reconstruction of the language of myth: he also read the names as traces of circulation and the canonical text as an archive of conflicts, but transformed traces into symptoms.

Semites and Semitism: From Philology to the Language of Myth

in Philological Encounters

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References

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1

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2

See for example Luigi MarinoI Maestri della Germania. Göttingen 1770-1820 (Torino: Einaudi1975); and Hans-Erich Bödecker Philippe Büttgen Michel Espagne (eds.) Die Wissenschaft vom Menschen in Göttingen um 1800 (Göttingen: Vandenhoeck & Ruprecht Veröffentlichungen des Max-Planck-Instituts für Geschichte 2008).

3

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4

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5

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7

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8

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10

Roger H. GuichardNiebuhr in Egypt. European Science in a Biblical World (Cambridge: Lutterworth Press2014).

15

Ernest Renan“Nouvelles considérations sur le caractère général des peuples sémitiques” 448.

18

Ibid.11.

20

Joseph Somogyi“My Reminiscences of Ignace Goldziher,” Muslim World 511 (1961) 5-17.

23

Heymann Steinthal“Zur Charakteristik” 341.

24

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25

Heymann Steinthal“Die Sage von Simson,” Zeitschrift für Völkerpsychologie und Sprachwissenschaft 2 (1862) 129-178. Because of the following it seems important to remark here that Steinthal insisted much more on the sexual symbols in the myths related to the creation of fire than Goldziher. This was noticed by Carl Gustav Jung in “Die Freudsche Hysterietheorie [1908]” in GesammelteWerke 4: Freud und die Psychoanalyse (Olten / Freiburg: Walter Verlag 1971) 28: “ausgezeichnete Arbeiten Steinthals in den Sechziger Jahren welche eine in mythologischen und sprachgeschichtlichen Relikten allgemein verbreitete Sexualsymbolik nachweisen.”

27

Ibid.37.

29

GoldziherMythology among the Hebrews46.

30

Ibid. p. 253.

32

Heymann Steinthal“Ueber Substanz und Person (Dr. Friedrich Fabri, Die Entstehung des Heidenthums und die Aufgabe der Heidenmission. Nebst zwei Beilagen: Ueber den Ursprung der Sprache, und über den christlichen Staat. 1859),” Zeitschrift für Völkerpsychologie und Sprachwissenschaft 1 (1859-1860) 509.

33

Róbert SimonIgnac Goldziher. His Life and Scholarship as Reflected in his Works and Correspondence (Budapest/Leyde: Hungarian Academy of Science and Brill1986) 163 and 227.

34

August Friedrich PottAllgemeine Sprachwissenschaft und Carl Abel’s Aegyptische Sprachstudien (Leipzig: Wilhelm Friedrich1886) 65.

35

Emile Benvéniste“Remarques sur la fonction du langage dans la découverte freudienne,” Psychanalyse: revue de la société française de psychanalyse 1 (1956) 3-16; also In Problèmes de linguistique générale I (Paris: Gallimard 1966) 75-87.

36

Sigmund Freud“Über den Gegensinn der Urworte,” Jahrbuch für psychoan. psychopath. Forschung 21 (1910) 179-184.

37

Ibid.32.

38

Karl AbrahamTraum und Mythus. Eine Studie zur Völkerpsychologie (Vienna/Leipzig: Franz Deuticke1909); Dreams and Myths: a study in race psychology trans. by William A. White (New York: Journal of nervous and mental disease 1913) 6.

39

Otto RankDer Mythus von der Geburt des Helden. Versuch einer psychologischen Mythendeutung (Leipzig/Vienna: Franz Deuticke1909); Otto Rank The Myth of the Birth of the Hero: A Psychological Exploration of Mythology trans. by Gregory C. Richter and E. James Lieberman expanded and updated edition (Baltimore: John Hopkins University Press 2004) 6.

40

Ibid.6-7.

41

Ibid.10.

43

Ibid.16.

45

Jan AssmannMoses der Ägypter. Entzifferung einer Gedächtnisspur (Munich: Hanser1998).

46

Carl Heinrich Becker“Ignáz Goldziher” 218.

47

FreudMoses and Monotheism70.

48

Jacques DerridaMal d’archive. Une impression freudienne (Paris: Galilée1995).

49

FreudMoses and Monotheism84.

50

See Yosef Hayim YerushalmiFreud’s Moses: Judaism Terminable and Interminable (New Haven: Yale University Press1993).

51

Heymann Steinthal“Das periodische Auftreten der Sage”Zeitschrift für Völkerpsychologie und Sprachwissenschaft 20 (1890) 306-317.

52

FreudMoses and Monotheism70.

54

Carl Heinrich Becker“Ignáz Goldziher,” Der Islam 12 (1922) 214-222quot. 217.

55

See Lawrence I. Conrad“The Near East Study Tour Diary of Ignaz Goldziher,” Journal of the Royal Asiatic Society1990 105-126; the same “The Pilgrim from Pest. Goldziher’s Study Trip to the Near East (1873-74)” in Golden Roads. Migration Pilgrimage and Travel in the Mediaeval and Modern Islam edited by Richard Netton (Richmond: Curzon Press 1993) 110-159.

57

See Céline Trautmann-Waller“Ignác Goldziher ou la fondation de l’islamologie par un juif hongrois?” in Figures pionnières de l’orientalisme: convergences européennes (Monde anglophone Europe centrale et orientale) Res Orientales xx ed. by Živa Vesel and Isabelle Gadoin (Bures-sur-Yette: Groupe pour l’Etude de la Civilisation du Moyen-Orient2011) 257-267.

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